Continentul Oceaniei s-a separat de restul în urmă cu 45 de milioane de ani, iar fauna care există acolo a evoluat izolat de atunci. Unele dintre cele mai ciudate locuri de pe pământ se găsesc pe continentul australian. Deși structura ecosistemelor sale este foarte asemănătoare cu cea a altor continente, ființele vii care o alcătuiesc sunt, de multe ori, foarte diferite.

Este obișnuit să găsim în Australia organisme ciudate care au adaptări unice și care ne trezesc curiozitatea, precum diavolul tasmanian, un mic carnivor marsupial; caracatița cu inele albastre, o creatură minusculă printre cele mai otrăvitoare din lume; sau ornitorincul, un mamifer ovipar care se dovedește a fi singurul reprezentant otravitor cunoscut al acestui grup mare de animale.

Cangurul, o icoană australiană
Dar dacă există un animal emblematic în Australia, fără îndoială, acesta este cangurul. În realitate, nu este vorba de o singură specie, ci de un grup eterogen, macropodinele, care conține 9 genuri cunoscute cu peste 50 de specii vii, inclusiv wallabies, pandemeloni, wallabies, quokka și cangurii numiti în mod corespunzător. Cel mai caracteristic dintre toate, datorită abundenței și dimensiunii sale impunătoare, este cangurul uriaș (Macropus giganteus).
Cangurul și speciile înrudite aparțin marelui grup de marsupiale. Spre deosebire de mamiferele placentare — cele care își gestează puii cu o placentă, precum primatele — marsupialele dau naștere unor pui extraordinar de imaturi, care sunt găzduiți într-un sac special, numit marsupiu, în interiorul căruia se află sânii. Acolo se ancorează la o tetina și își continuă dezvoltarea până când sunt suficient de maturi pentru a supraviețui în aer liber.

Toate macropodinele sunt endemice în Oceania și nu se găsesc în sălbăticie în nicio altă parte în lume. Principalele motive pentru această locație exclusivă au de-a face cu paleogeografia și evoluția acestor animale. Pentru a înțelege, așadar, de ce toți cangurii sunt în Australia, trebuie să ne întoarcem la 80 de milioane de ani înainte de dispariția marilor dinozauri.

Scurtă istorie evolutivă a marsupialelor
Marsupialele s-au separat de mamiferele placentare la începutul perioadei Cretacice, cu aproximativ 145 de milioane de ani în urmă, pe teritoriul Chinei de astăzi. În această perioadă, s-au diversificat și au colonizat supercontinentul Laurasiei, unde au coexistat cu placentare primitive. Curând după aceea, ambele grupuri de mamifere au colonizat Gondwana. Când acest supercontinent a început să se despartă, mamiferele colonizaseră deja ceea ce este acum America de Sud, apoi se alăturaseră Antarcticii – care nu era încă acoperită de gheață – și Australia.
Marsupialele, din America de Sud, prin trecerea prin Antarctica, au ajuns în Australia. Se crede că diferite grupuri de marsupiali au călătorit în ambele direcții de ceva timp, recolonizând America de Sud din Australia. Dar continentul oceanic s-a desprins de blocul pe care l-a format acum aproximativ 45 de milioane de ani, înainte de sosirea placentarelor.
La sfârșitul Cretacicului, acum 66 de milioane de ani, a avut loc unul dintre cele mai puternice evenimente de extincție în masă din istoria vieții, poate cel mai cunoscut în rândul publicului, care a provocat dispariția majorității dinozaurilor și moartea multor alte specii. . Mamiferele supraviețuitoare, atât placentare, cât și marsupiale, au umplut nișele ecologice goale într-o radiație evolutivă. Pe măsură ce continentele s-au îndepărtat, populațiile de animale care trăiau pe ele au devenit izolate.
În timpul erei cenozoice, placentale au arătat un avantaj evolutiv semnificativ față de marsupiale, un sistem de reproducere mai eficient care a garantat o supraviețuire mai mare a puilor. În acele locuri în care au existat cele două grupuri, placentare au prevalat asupra marsupialelor. Doar în Australia, unde nu existau placentare, și în America de Sud, unde prezența lor a fost anecdotică, marsupialele au reușit să prospere.

45 de milioane de ani de izolare
Odată cu formarea Istmului Panama care lega America de Nord de America de Sud, a avut loc un mare schimb de faună între cele două continente. Din nou, marsupialele au găsit concurență inegală cu placentare și foarte puține grupuri au reușit să supraviețuiască. Cu toate acestea, Australia a rămas izolată, fără mișcări ale faunei timp de 45 de milioane de ani. Și asta a permis marsupialelor să ia tot felul de forme și forme.
Macropodinele, grupul care, așa cum am definit, include canguri și specii înrudite, își are originea evolutivă în Australia, la mijlocul Miocenului, acum între 12 și 16 milioane de ani. Neavând contact cu un alt continent, grupul de macropodine a rămas în Oceania. Cangurii nu aveau concurență cu alte mamifere și, astfel, puteau deveni erbivorele mari dominante în această zonă particulară.

Distribuie articolul: